Απεικόνιση μαγνητικού συντονισμού

Πολλοί από εμάς έχουμε ακούσει τον μύθο ότι ο εγκέφαλός μας κορυφώνεται στην παιδική ηλικία και όλα είναι κατηφορικά από εκεί. Ωστόσο, νέα έρευνα αμφισβητεί αυτή την πεποίθηση και παρέχει μια εικόνα για τα βασικά ορόσημα της φυσιολογικής γήρανσης του εγκεφάλου. Η κατανόηση αυτών των ορόσημων είναι ζωτικής σημασίας για τη βελτιστοποίηση της υγείας του εγκεφάλου και τη δημιουργία ενός βιώσιμου μέλλοντος. Σε αυτό το άρθρο, θα διερευνήσουμε τι γνωρίζουμε για την ανάπτυξη του εγκεφάλου σε όλη τη διάρκεια της ζωής.


Η μελέτη: Χαρτογράφηση της ανάπτυξης του εγκεφάλου

Μια διεθνής ομάδα ερευνητών συγκέντρωσε δεδομένα σάρωσης εγκεφάλου από πολλαπλές μελέτες που αντιπροσώπευαν 101.457 εγκεφάλους σε όλα τα στάδια της ζωής. Η νεότερη σάρωση στη μελέτη προήλθε από έμβρυο 16 εβδομάδων και η παλαιότερη ήταν από 100 ετών. Σε αυτό το μεγάλο σύνολο δεδομένων, προέκυψαν μερικά εντυπωσιακά ορόσημα.

Το πάχος του εγκεφαλικού φλοιού, του ζαρωμένου εξωτερικού στρώματος του εγκεφάλου, κορυφώνεται περίπου στην ηλικία των 2 ετών. Ο όγκος της φαιάς ουσίας, που αντιπροσωπεύει τον συνολικό αριθμό των εγκεφαλικών κυττάρων, κορυφώνεται στην παιδική ηλικία περίπου στην ηλικία των 7 ετών. Η λευκή ουσία, που αποτελείται από τις συνδέσεις μεταξύ των νευρώνων που επιτρέπουν στις περιοχές του εγκεφάλου να επικοινωνούν γρήγορα, είναι στον υψηλότερο όγκο περίπου στην ηλικία των 30 ετών και αρχίζει να μειώνεται αργότερα ενηλικιότητα . Ο όγκος των κοιλιών, των γεμάτων με υγρό κοιλότητες μέσα στον εγκέφαλο, αυξάνεται γρήγορα σε μεταγενέστερες ηλικίες. Είναι σημαντικό ότι η μελέτη προορίζεται να χρησιμεύσει ως μια ευρεία αναφορά και όχι ως ένας ακριβής οδικός χάρτης εξατομικευμένος σε μεμονωμένα άτομα.

Ανάπτυξη εγκεφάλου σε όλη τη διάρκεια ζωής

ΒΡΕΦΙΚΗ ΗΛΙΚΙΑ

Οι εγκέφαλοι των μωρών είναι σαν σφουγγάρια, που απορροφούν κάθε είδους περιβαλλοντικές πληροφορίες, ιδιαίτερα από τους γονείς ή τους φροντιστές τους. Κατά το πρώτο έτος περίπου, για παράδειγμα, τα μωρά μπορούν να μάθουν οποιαδήποτε γλώσσα, αλλά αυτή η ικανότητα περιορίζεται γρήγορα με βάση τους ήχους ή τα σημάδια που ακούν ή βλέπουν. Μέρος αυτού του σπογγώδους οφείλεται στον τεράστιο αριθμό των συνάψεων, ή στις συνδέσεις μεταξύ τους νευρώνες , σχηματίστηκε τα πρώτα δύο χρόνια της ζωής.


Παιδική ηλικία

Ξεκινώντας από περίπου 18 μήνες έως δύο χρόνια, το εγκέφαλος μετατοπίζεται προς τη μάθηση, η οποία περιλαμβάνει τόσο την ενίσχυση σημαντικών συνδέσεων όσο και τη μείωση αυτών που δεν χρησιμοποιούνται. Για να βοηθηθεί ο εγκέφαλος να δώσει προτεραιότητα σε ορισμένες εμπειρίες, αναπτύσσονται περισσότερες ανασταλτικές συνδέσεις, οι οποίες λειτουργούν ως φρένα για την επεξεργασία πληροφοριών, στα εγκεφαλικά κυκλώματα. Επειδή υπάρχει τόση οικοδόμηση και ενίσχυση της σύνδεσης κατά την παιδική ηλικία, ο εγκέφαλος είναι ιδιαίτερα ευαίσθητος στις αλληλεπιδράσεις με τους φροντιστές και τους άλλους στο περιβάλλον τους.


Εφηβική ηλικία

Από τις ηλικίες περίπου 10 έως 19, υπάρχουν δυναμικές αλλαγές στα δίκτυα του εγκεφάλου που εμπλέκονται στην εκμάθηση πώς να επεξεργάζονται τα συναισθήματα και τα κίνητρα γύρω από διαφορετικές εμπειρίες, καθώς οι έφηβοι περιηγούνται στη ζωή που αρχίζει να απομακρύνεται από την ασφάλεια του σπιτιού. Αυτή η αυξημένη ευαισθησία στο περιβάλλον αντανακλάται σε μια άλλη περίοδο εκτεταμένου συναπτικού κλαδέματος και μυελίνωσης, αλλά ειδικά σε κυκλώματα που υποκρύπτουν την επεξεργασία συναισθημάτων και ανταμοιβής.


Νεανική ενηλικίωση

Τα μέσα έως τα τέλη της δεκαετίας του '20 θεωρούνται συχνά ως ένα είδος «αιχμής» της ανάπτυξης του εγκεφάλου ή ένα παράδειγμα όταν ο εγκέφαλος έχει «ωριμάσει». Αυτός ο μύθος οφείλεται εν μέρει στην παρατήρηση ότι ο όγκος της λευκής ουσίας, ένας δείκτης για την «ταχύτητα» της επεξεργασίας πληροφοριών, φτάνει σε υψηλό επίπεδο σε αυτές τις ηλικίες. Καθώς ο εγκέφαλος εξελίσσεται στη δεκαετία του '30 και του '40, η συναπτική πλαστικότητα των ενηλίκων ή η ικανότητα των συνδέσεων να ενισχύονται ή να εξασθενούν ως απόκριση στις αλλαγές δραστηριότητας, πιστεύεται ότι τίθεται εκ νέου σε προτεραιότητα αντί να μειώνεται.

Ύστερη ενηλικίωση

Όταν χάνετε τα κλειδιά σας ή ξεχνάτε ένα όνομα, μπορεί να νιώθετε ότι ο εγκέφαλός σας δεν λειτουργεί όπως παλιά. Όμως, νέα έρευνα καταρρίπτει την πεποίθηση ότι η πλαστικότητα, η ικανότητα του εγκεφάλου να ανταποκρίνεται στις αλλαγές, μειώνεται στον ενήλικο και γερασμένο εγκέφαλο. Αργά στη ζωή, ο εγκέφαλος συρρικνώνεται σε μέγεθος και μπορεί να αρχίσει να εκφυλίζεται. Ακόμη άτομα μεγαλύτερης ηλικίας έχουν επίσης τη δυνατότητα για μεγαλύτερη σοφία που βασίζεται σε εμπειρίες μιας ζωής.


Η υγεία του εγκεφάλου σε όλη τη διάρκεια της ζωής είναι ζωτικής σημασίας για τη δημιουργία ενός βιώσιμου μέλλοντος. Μας εγκεφάλους έχουν κατασκευαστεί για να αλλάζουν κατά τη διάρκεια της ζωής μας, ανταποκρινόμενοι στις προκλήσεις που θέτει κάθε στάδιο της ζωής. Ωστόσο, εμπειρίες όπως η δέσμευση σε μια κοινότητα, οι επιλογές του τρόπου ζωής ή η έκθεση σε στρες ή τοξίνες μπορούν να επηρεάσουν δραστικά την ανάπτυξη του εγκεφάλου και τη γήρανση.

Ως άτομα, μπορούμε να λάβουμε μέτρα για την προώθηση της βιώσιμης υγείας του εγκεφάλου. Η τακτική άσκηση, η διατήρηση μιας υγιεινής διατροφής και η παραμονή κοινωνικά συνδεδεμένοι είναι όλα σημαντικά υγεία του εγκεφάλου . Επιπλέον, δραστηριότητες που προκαλούν τον εγκέφαλο, όπως η εκμάθηση μιας νέας γλώσσας ή το παιχνίδι ενός οργάνου, μπορούν να προάγουν τη γνωστική λειτουργία και την πλαστικότητα. Ως κοινωνία, πρέπει να δώσουμε προτεραιότητα στην υγεία του εγκεφάλου και να επενδύσουμε στην έρευνα για να κατανοήσουμε καλύτερα την πολυπλοκότητα της ανάπτυξης του εγκεφάλου και της γήρανσης. Προάγοντας τη βιώσιμη υγεία του εγκεφάλου, μπορούμε να υποστηρίξουμε τα άτομα σε όλη τη διάρκεια της ζωής και να δημιουργήσουμε ένα πιο βιώσιμο μέλλον για όλους.

Ο εγκέφαλός μας είναι δυναμικός και προσαρμόσιμος καθ' όλη τη διάρκεια της ζωής. Ενώ υπάρχουν γενικά ορόσημα στην ανάπτυξη του εγκεφάλου, η εμπειρία κάθε ατόμου είναι μοναδική. Κατανοώντας αυτά τα ορόσημα και δίνοντας προτεραιότητα στην υγεία του εγκεφάλου, μπορούμε να δημιουργήσουμε ένα πιο βιώσιμο μέλλον για εμάς και τις μελλοντικές γενιές.